¿Qué es el virus Zika?

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Por Kacey Kroh, Abshier House, Abshier House

El virus Zika es una infección relacionada con el virus del Nilo Occidental y la fiebre amarilla. El virus fue descubierto en Uganda en 1947 y es común en países africanos y asiáticos. Sólo recientemente se descubrió que se había extendido a Brasil y al Hemisferio Occidental a mediados de 2015.

Desde que han aparecido informes en Brasil y otros países de América del Sur, el virus Zika ha ganado una tonelada de cobertura mediática. La Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró que el virus es un posible vínculo con una serie de defectos congénitos. La OMS estima que hasta cuatro millones de personas podrían ser diagnosticadas como infectadas a finales de 2016.

¿Qué defectos de nacimiento son causados por Zika?

El principal defecto congénito atribuido al virus Zika es la microcefalia, que es el desarrollo de una cabeza anormalmente pequeña en los recién nacidos. Todos los defectos relacionados con la microcefalia se remontan a un diagnóstico primario de daño cerebral. Los posibles defectos de nacimiento causados por la microcefalia son:

  • Retrasos en el desarrollo
  • Déficits intelectuales
  • Ceguera
  • Pérdida de audición

Tenga en cuenta que los defectos de nacimiento no son causados directamente por el virus de Zika. En cambio, son causadas por un “subproducto” de la infección (microcefalia).

Muy pocas personas experimentan síntomas o efectos a largo plazo del virus Zika. Esto hace que la detección de la infección sea casi imposible sin una prueba molecular. Además, debido a que típicamente no hay síntomas en la mayoría de las personas que están infectadas, incluyendo las mujeres que están embarazadas, el riesgo de defectos congénitos aumenta.

El Centro para el Control de Enfermedades (CDC) aconseja a las mujeres que eviten viajar a áreas infectadas. Si se exponen al virus, se les debe hacer una prueba de infección. Si está infectado, los CDC recomiendan que se evite el embarazo durante al menos dos años.

¿Cómo se transmite el virus Zika?

El virus Zika es un virus que ataca la sangre. Su período de incubación es de 28 días y se transmite de una de dos maneras:

  • Picadura de mosquito
  • Contacto sexual con una pareja infectada (muy poco frecuente)

Los mosquitos del tipo Aedes son los culpables de la transmisión y normalmente sólo viven en climas cálidos. Sin embargo, estos mosquitos a veces migran a zonas templadas durante el clima cálido. A menudo muerden durante el día y pueden reproducirse en tan sólo una cucharada de agua. El mosquito de la fiebre amarilla y el mosquito tigre asiático se han relacionado con la propagación de la mayoría de los casos de Zika (ambas especies del género Aedes).

Crédito: ©iStock.com/altocumulusMosquito tigre asiático.

Ambos mosquitos se pueden encontrar en los Estados Unidos tan al norte como Chicago y Nueva York durante los meses de verano. También son comunes en Florida, Hawaii, y a lo largo de la costa del Golfo, durante todo el año.

Crédito: ©iStock.com/AbelBrataMosquito de la fiebre amarilla.

Aunque la gran mayoría de las infecciones son causadas por la transmisión de una picadura de mosquito, tres informes indican infección por contacto sexual. El caso más reciente involucra a un viajero que, después de haber sido infectado en Sudamérica, regresó a los Estados Unidos e infectó a su pareja. En los tres casos, los hombres habían reportado dolor genital.

Los CDC sugieren que todos los hombres que han viajado hacia y desde las áreas de infección proporcionen una muestra de sangre o tejido para su análisis y eviten la actividad sexual durante el período de incubación de 28 días.

Todavía no está claro si una mujer puede infectar a un hombre a través del contacto sexual porque los tres casos han involucrado a hombres que transmiten la infección a sus parejas. También hay algunas preguntas sobre si la sangre en el semen es un factor determinante para que el hombre sea infeccioso.

Si ha viajado a África, Asia o América Central y del Sur y piensa que puede haber contraído el virus, hágase analizar inmediatamente una muestra de sangre o de tejido y absténgase de tener relaciones sexuales.