Cómo afectan los aditivos el aspecto, los sabores y los beneficios de los alimentos para la salud

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Los aditivos alimentarios pueden ser naturales o sintéticos. Por ejemplo, la vitamina C es un conservante natural. El butilhidroxianisol (BHA) y el butilhidroxitolueno (BHT) son conservantes sintéticos.

Muchas personas piensan que los aditivos naturales son más seguros que los ingredientes sintéticos, probablemente porque «sintético» parece ser sinónimo de «químico», una especie de palabra que asusta. Además, los aditivos sintéticos a menudo tienen nombres que nadie puede pronunciar, y mucho menos traducir, lo que los hace aún más prohibitivos.

La siguiente lista incluye algunos aditivos alimentarios comunes:

  • Nutrientes: Un ejemplo de un aditivo alimenticio beneficioso es la vitamina D, que se añade a la leche que se vende en los Estados Unidos. La mayoría de los panes y productos de granos están fortificados con vitaminas B añadidas, además de hierro y otros minerales esenciales para reemplazar lo que se pierde cuando los granos enteros se muelen en harina blanca para obtener pan blanco. Otro ejemplo de un nutriente utilizado como aditivo alimentario es el calcio que se encuentra en algunos zumos de naranja preparados comercialmente.
  • Colores: Los agentes colorantes hacen que los alimentos se vean mejor. Un ejemplo de un agente colorante natural es el betacaroteno, el pigmento amarillo natural en muchas frutas y verduras. Un ejemplo de un agente colorante sintético es FD&C Blue No. 1, un pigmento azul brillante hecho de alquitrán de hulla y utilizado en refrescos, gelatina, tintes para el cabello y polvos faciales, entre otras cosas. Debido a que algunos son cancerígenos, muchos de estos agentes colorantes han sido prohibidos para su uso en alimentos, pero todavía se permiten en cosméticos.
  • Sabores y potenciadores del sabor: Los agentes saborizantes artificiales reproducen sabores naturales. Por ejemplo, una cucharadita de jugo de limón fresco en la masa le da a la tarta de queso un cierto je ne sais quoi (no sé qué), pero el saborizante artificial de limón funciona igual de bien. Puede endulzar su café de la mañana con azúcar natural o con el edulcorante artificial sacarina. Los potenciadores del sabor intensifican el sabor natural de un alimento en lugar de añadir uno nuevo. El potenciador del sabor más conocido es el glutamato monosódico (GMS), que puede desencadenar dolores de cabeza y otros síntomas en personas sensibles a él.
  • Otros aditivos en los alimentos: Los químicos de alimentos usan una variedad de aditivos naturales y químicos para mejorar la textura de los alimentos, para mantenerlos suaves o para evitar que las mezclas se separen: los emulsionantes, como la lecitina y el polisorbato, impiden que los líquidos más sólidos, como el budín de chocolate, se separen en, bien, líquidos y sólidos. Los estabilizadores, como los alginatos (ácido algínico) derivados de las algas marinas, hacen que los alimentos como el helado se sientan más suaves, ricos o cremosos en la boca. Los espesantes son gomas y almidones naturales, como la pectina de manzana o la maicena, que añaden cuerpo a los alimentos.
  • Conservantes: La cocción, el enfriamiento, el enlatado, la congelación y el secado evitan el deterioro, ya sea frenando el crecimiento de los organismos que viven en los alimentos o protegiéndolos de los efectos del oxígeno. Los conservantes químicos hacen esencialmente lo mismo.

Aquí hay una lista representativa de algunos productos químicos conservantes comunes y los alimentos en los que se encuentran.

Conservantes en los alimentos
PreservativoEncontrado en …..Ácido ascórbicoBebidas, carnes de almuerzoÁcido benzoicoBebidas (refrescos), helados, productos horneadosBHA (butilhidroxianisol) Patatas fritas y otros alimentosBHT (butilhidroxitolueno) Patatas fritas y otros alimentosPropionato cálcicoPanaderías, queso procesadoSoascorbateCarnes de almuerzo y otros alimentosAscorbato de sodioCarnes de almuerzo y otros alimentosBenzoato de sodioMargarina, refrescosRuth

Winter, A Consumer’s Dictionary of Cosmetic Ingredients (Nueva York: Crown, 1996)

Cuando lea la etiqueta de un alimento, medicamento o producto cosmético que contenga colores artificiales, es posible que vea las letras F, D y C, como en FD&C Yellow No.

5. La F significa comida. La D significa drogas. La C significa cosméticos. Un aditivo cuyo nombre incluye las tres letras puede utilizarse en alimentos, medicamentos y cosméticos.

Un aditivo sin la F está restringido al uso en medicamentos y cosméticos o es sólo para uso externo (traducción: No se toman por vía oral). Por ejemplo, D&C Green No. 6 es un agente colorante azul verdoso que se utiliza en aceites capilares y pomadas. FD&C Blue No. 2 es un colorante azul brillante que se utiliza en enjuagues de cabello, así como en gelatinas de menta, caramelos y cereales.