¿Qué es el colesterol «bueno» y el colesterol «malo»?

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Su hígado crea colesterol a partir de los nutrientes en su dieta y su cuerpo no puede funcionar sin ese colesterol. Debido a que se sabe que el colesterol aumenta el riesgo de ciertas enfermedades, muchas personas se confunden cuando escuchan que un cuerpo saludable necesita colesterol. Aquí está la verdad sobre el colesterol.

Una lipoproteína es una partícula de grasa y proteína que transporta el colesterol a través de la sangre. Su cuerpo produce cuatro tipos de lipoproteínas:

  • Quilomicrones: La lipoproteína nace como un quilomicrón, producido en las células intestinales a partir de proteínas y triglicéridos (grasas). Después de 12 horas de viajar a través de la sangre, un quilomicrón pierde casi todas sus grasas. Cuando llega al hígado, lo único que queda son las proteínas.
  • Lipoproteínas de muy baja densidad (VLDL): Estas lipoproteínas grasas transportan el colesterol a los vasos sanguíneos, donde puede formar depósitos o placas.
  • Lipoproteínas de baja densidad (LDL): Las LDL llevan el colesterol a los vasos sanguíneos.
  • Lipoproteínas de alta densidad (HDL, por sus siglas en inglés): Las HDL las sacan del cuerpo.

El hígado, una verdadera fábrica de grasas y colesterol, recoge fragmentos de ácidos grasos de la sangre y los utiliza para producir colesterol y nuevos ácidos grasos. La cantidad de colesterol que usted obtiene de los alimentos afecta la producción diaria de su hígado: Coma más colesterol y su hígado puede producir menos. Si usted come menos colesterol, su hígado puede producir más.

Su hígado entonces empaca el colesterol y los ácidos grasos con proteínas como lipoproteínas de muy baja densidad (VLDL), que tienen más proteínas y son más densas que sus precursores, los quilomicrones. A medida que las VLDL viajan por el torrente sanguíneo, pierden triglicéridos, adquieren colesterol y se convierten en lipoproteínas de baja densidad (LDL). Las LDL suministran colesterol a las células del cuerpo, que lo utilizan para fabricar nuevas membranas celulares y compuestos de esteroles como las hormonas.

Los VLDL y LDL son lo suficientemente blandos como para pasar a través de las paredes de los vasos sanguíneos y deslizarse dentro de sus arterias, lo que significa que los VLDL son más peligrosos para su salud que los LDL comunes y corrientes y pueden causar depósitos de placa que eventualmente pueden bloquear una arteria, evitar que la sangre fluya a través de ella y desencadenar un ataque cardíaco o un accidente cerebrovascular. Whew! ¿Tienes todo eso?

Las VLDL y las LDL a veces se denominan «colesterol malo», pero en realidad son las balsas en las que el colesterol entra en las arterias. Viajando a través del cuerpo, las LDL continúan perdiendo colesterol. Al final, pierden tanta grasa que se convierten principalmente en proteínas, convirtiéndolas en lipoproteínas de alta densidad, las partículas a veces llamadas «colesterol bueno».

Una vez más, esta etiqueta es inexacta. Los HDL no son colesterol: son simplemente partículas de proteína y grasa demasiado densas y compactas para pasar a través de las paredes de los vasos sanguíneos, por lo que transportan el colesterol fuera del cuerpo en lugar de a las arterias.

Es por eso que un nivel alto de HDL puede reducir su riesgo de ataque cardíaco independientemente de sus niveles de colesterol total. Por el contrario, un nivel alto de LDL puede aumentar su riesgo de ataque cardíaco, incluso si su nivel general de colesterol es bajo.

El Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre, el Colegio Americano de Cardiología y la Asociación Americana del Corazón han puesto sus sellos de aprobación a las recomendaciones del Programa Nacional de Educación sobre el Colesterol (NCEP, por sus siglas en inglés) para nuevos niveles más bajos de LDL basados en la presencia de factores de riesgo como la diabetes, la presión arterial alta y la obesidad.

Para las personas sanas con dos o más factores de riesgo, el objetivo es empujar las LDL por debajo de 130 mg/dl. Para los pacientes de alto riesgo con enfermedad cardíaca o problemas de los vasos sanguíneos y más de dos factores de riesgo, las LDL son inferiores a 100 mg/dl. Para los pacientes de muy alto riesgo que están hospitalizados con enfermedad cardíaca o tienen enfermedad cardíaca más varios factores de riesgo, las LDL deben estar por debajo de 70 mg/dl. Si es necesario, el NCEP sugiere el uso de drogas que rompen el colesterol»estatinas» como la atorvastatina (Lipitor).